“立冬”与“立春”“立夏”“立秋”,并称为“四立”,不仅是二十四节气之一,还是古代农耕社会重要的节日。

“立”,是一个会意字。在甲骨文中是一个人站立的样子,《说文解字》中说:“立,住也。”其造字本义是“站立”之意,在此基础上引申出“竖立、建立、建始”等意义。“立冬”就是表示冬天从此开始了。

“冬”字的字义就比较复杂了,它最初造字的本义为“终结”。甲骨文中的字形是一条两端打结的绳索,以此表示事物的终结。冬天是一年的最后一个季节,是一年的结束,因此泛指事物终结的“冬”就引申出“冬天”之意。而它的本义却逐渐消失,人们于是为“终”另造了一个形声字,给 “冬”加上了一个绞丝旁,即为“终结”之“终”。《说文解字》说:“冬,四时尽也。”在《月令七十二候集解》中对“冬”的解释是:“冬,终也,万物收藏也”,意思是说秋季作物全部收晒完毕,收藏入库,动物也开始准备冬眠。

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“立冬”在古代是一个重要的节日,天子要率领王公大臣于北郊举行盛大的迎冬祭祀。《吕氏春秋.盂冬》记载:“天子乃斋。立冬之日,天子亲率三公九卿大夫以迎冬于北郊。还,乃赏死事,恤孤寡。”在汉代还有“贺冬”的习俗,并一直延续。天子在立冬之日要赏赐大臣冬衣、温帽。民间百姓这一天也会穿上新衣,庆贺往来,犹如新春。

立冬节气的物候变化,也预示寒冷的冬季开始。“一候水始冰,二候地始冻,三候雉入大水为蜃。”自立冬日起,寒冷的北方水开始结冰,大地开始上冻,野鸡等禽类不见了踪影,而海边却可以看到外壳与野鸡的线条及颜色相似的大蛤。所以古人认为雉到立冬后就变成了大蛤。

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立冬,是秋冬之交,因此立冬的节俗食品就是“饺子”。其原因有二:一是取“交子”之谐音;二是自秋季开始人体阴气始盛,至冬季而全盛,这时阳气始生,饺子大多以猪牛羊肉为馅料,可以起到补阳气,驱寒冷的作用。立冬之日,天气寒冷,一家人围坐包着饺子,闲话家常,以猪牛羊肉或海鲜伴以白菜、大葱等包制的饺子热气腾腾地摆在面前,蘸着醋,再加上蒜泥,吃一口别有一番滋味。如果在烫上一壶酒,那就是“饺子就酒,越吃越有”了。

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寒冷的冬季,是农人一年中较为清闲的时日。在我国北方有“猫冬”之说,忙碌一年的人们可以稍事休息,在天寒地冻的时节,利用难得的闲暇祭祖、宴饮、修整,并准备来年的农事。

立冬,是人们休闲狂欢的开始,也是人们慎终追远的时节。人们在狂欢中交流感情、协调人际、修养身心、调剂情绪;在祭祀中,表达对先人的怀念,涵养孝与善的人性;同时,勤劳的人们也不会忘记为下一年的春耕做好准备。